Miércoles, 17 Febrero 2010 05:48

Descifran el enigma del envejecimiento

Escrito por El Telegráfo
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Científicos de la Universidad de Londres y el King College británico han conseguido, por primera vez, identificar una variante genética responsable del envejecimiento biológico en los seres humanos. El descubrimiento abre paso a detectar el desarrollo de enfermedades relacionadas con la vejez.

Los investigadores analizaron más de medio millón de variantes a lo largo de todo el genoma. Finalmente  identificaron algunas de ellas, cerca de un gen llamado TERC, que al parecer agregan el equivalente de tres o cuatro años de envejecimiento biológico en las personas que las tienen, según el estudio  publicado en la reciente edición de la revista Nature Genetics.

Los autores del estudio explican que existen dos formas de envejecimiento: el cronológico, que se refiere a la edad que se tiene (los años que cumplimos); y el biológico, en el que las células de algunos individuos son más viejas o jóvenes de lo que sugiere su edad. 

Según Nilesh Samani, codirector del estudio, existe evidencia de que el riesgo de enfermedades asociadas a la edad incluye las cardiacas y otros tipos de cánceres más relacionados con la edad biológica que con la cronológica.

La investigación partió del estudio de unas estructuras llamadas telómeros que son las “puntas” de los cromosomas. Todo individuo nace con telómeros de una cierta longitud y se van acortando a medida que las células se dividen y envejecen. Por eso, la longitud de los telómeros se considera un excelente marcador del envejecimiento biológico.

“En este estudio lo que descubrimos es que estos individuos que portan una variante genética particular tenían telómeros más cortos, por lo que parecían biológicamente  mayores”, indica. 

Dada la asociación de los telómeros más cortos con las enfermedades asociadas a la edad, los descubrimientos plantean la cuestión de si los individuos que portan la variante se encuentran bajo un mayor riesgo de desarrollar tales enfermedades”, señala Samani.

Tim Spector, del King's College de Londres y otro de los codirectores del trabajo, menciona que el  estudio sugiere  que algunas personas están genéticamente programadas para envejecer a una tasa más rápida. 

El investigador añade que las personas susceptibles genéticamente podrían envejecer incluso más deprisa  si se expusieran a ambientes “malos” para los telómeros, como el tabaquismo, la obesidad o la carencia de ejercicio, y terminar varios años “biológicamente más mayores” o sucumbir a más enfermedades asociadas a la edad.

Tal como señala la Fundación Británica del Corazón, que financió el estudio junto con la organización británica The Wellcome Trust, el hallazgo podría conducir a nuevas formas de prevenir las enfermedades cardiovasculares.

Hoy en día los médicos saben que a medida que la gente envejece aumenta el riesgo de enfermedades como Alzheimer, Parkinson y trastornos cardiovasculares, pero algunas personas son presa de estos males mucho antes de lo que se espera.

“Entender cómo envejecen nuestras células es un paso importante hacia la búsqueda de mejores formas de prevenir y tratar la enfermedad cardíaca”,  afirma el profesor Jeremy Pearson, director médico de la Fundación Británica del Corazón.

Otro estudio de  científicos británicos, encabezados por el alemán Thomas von Zglinicki,  descubrió el papel crucial que desempeñan en el  proceso de envejecimiento las mitocondrias, los orgánulos encargados de suministrar la mayor parte de la energía necesaria para la actividad celular. 

Cuando se registra un deterioro en el ADN de una célula, esta envía una señal a las mitocondrias para que generen moléculas radicales libres que llevan a la célula a autodestruirse o a dejar de dividirse, señala el estudio.

“Así las células se aseguran de que no se dividen cuando están enfermas, ya que hay elevadas posibilidades de mutaciones y de que se vuelvan cancerosas”, explica Zglinicki, profesor de gerontología celular en el Instituto del Envejecimiento y la Salud de la Universidad de Newcastle.

PL/EFE
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